Aniversario dorado del “Rey David”

Concepción
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Contra todo pronóstico, David Concepción se apoderó de la titularidad de la posición de shortstop de los Rojos de Cincinnati hace cincuenta años.

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Precisamente hoy se están celebrando las Bodas de Oro del ex paracorto nacido en Ocumare de la Costa, estado Aragua, el 17 de junio de 1948, como bigleaguer. El 6 de junio de 1970, en la última fecha inaugural que celebraron los Rojos en el legendario Crosley Field de Cincinnati, se produjo el estreno de Concepción como el 18° criollo en ligas  mayores y el grandeliga número 10 mil 559, según la lista histórica del portal digital www.baseballreference.com.

En aquella oportunidad el conjunto de Cincinnati, con el que también se estrenaba ese día como mánager de Grandes Ligas, Sparky Anderson, recibió a los Expos de Montreal.

Cronistas de los diarios locales daban por descontado que para la fecha inaugural, el puesto de shortstop lo ocuparía Woody Woodward o Darrel Chaney antes que el novato venezolano que para entonces contaba 22 años de edad.

“Me pareció que ese muchacho es el candidato ideal para abrir el juego inaugural, se perderá de vista en un par de años”, declaró Anderson poco antes de comenzar el primero de los 4 mil 30 juegos de campaña regular que dirigió  en su exitosa trayectoria de 26 temporadas (1970-95). “Puede hacer cosas absolutamente increíbles con el guante”.

De 4-0 con dos asistencias

Como campocorto y octavo bate figuró Concepción en su bautizo como jugador de Grandes Ligas. Los Rojos ganaron 5 carreras por 1 con estupendo desempeño del abridor zurdo Jim Meritt, quien transitó la ruta completa, permitió tres hits, le anotaron una carrera, obsequió par de boletos y recetó ocho ponches, además de contar con el respaldo de cuadrangulares de Lee May, Bernie Carbo y Bobby Tolan.

Concepción se fue en blanco en cuatro turnos con par de ponches. A la defensiva hizo dos asistencias, incluido el primer batazo del juego, violento rodado Gary Sutherland que recogió con solvencia y disparó a primera para darle la razón a su estratega, de colocarlo como titular antes que Woodward y Chaney.

  Dos días después, en el segundo juego de una serie contra los Dodgers, en la ciudad de Los  Ángeles, Concepción despachó el primer hit de su carrera, el miércoles  8 de abril de 1970. Fue un doblete de línea a la izquierda contra el relevista zurdo Fred Norman, iniciando el séptimo  inning del juego que ganaron  los Rojos 5 por 2.

En su temporada de novato, el aragüeño participó en 101 juegos. Consumió 265 turnos y ligó 69 hits (6 dobles, 3 triples y un jonrón) con 38 anotadas, 19 remolcadas y diez robos. Los Rojos se coronaron en la División Oeste de la Liga Nacional con marca de 102-60, barrieron a los Piratas de Pittsburgh en tres juegos de la serie por el campeonato del viejo circuito y cayeron 4-1 en  la Serie Mundial contra los Orioles.

Concepción intervino en el playoff como corredor emergente en el segundo juego y como campocorto suplente en el tercero, mientras que en la Serie Mundial  fue titular en los últimos tres desafíos y dejó average de .333 (de 9-3) con un triple y tres carreras fletadas.

Rápido ascenso

Apenas dos temporadas se tomó para cristalizar el sueño de llegar a las Grandes Ligas después que el scout cubano Wilfredo Calviño lo descubrió mientras entrenaba con la selección de mayores del estado Aragua para intervenir en el XVI Campeonato Nacional de beisbol AA que se celebró en Caracas en octubre de 1967.

  Calviño, quien ese mismo año  vino a dirigir a los Tires de Aragua,  recomendó a Homero Diaz Osuna, presidente del club de Maracay, que reclutara al muchacho de Ocumare para que jugara en la liga local a partir de la temporada 1967-68. El primer contrato con la organización de Cincinnati se firmó el 12 de septiembre de 1967.

Como profesional debutó primero con  Aragua en la temporada 1967-68. Apareció entre los postulados al premio Novato del Año que en esa edición ganó el antesalista Gustavo Spósito, quien actuó con los Navegantes del Magallanes.

En marzo de 1968 viajó por primera vez a Estados Unidos para iniciar una brillante trayectoria de 21 años con los Rojos de Cincinnati, organización en la que comparte con Pete Rose y Barry Larkin, el récord como los jugadores que han prestado más años de servicios al equio grande, con diecinueve torneo, en su caso entre 1970 y 1988.

En su primera experiencia en Estados Unidos fue asignado a los Sábalos de Tampa, de la Liga de Florida clase A. Tras finalizar la campaña de 1968 con .234 de average en 120 juegos, inició la temporada de 1969 en AA con la sucursal Turistas de Asheville en la Southern League y antes de finalizar el calendario jugó 42 partidos en AAA con los Indios de Indianápólis, en la Asociación Americana. A mediados de septiembre de los Rojos anuncian que está convocado por primera vez a los entrenamientos del equipo grande para la primavera de 1970.

Un flaco listo para competir

Cuentan que cuando un espigado Concepción de 1 metro 88 centímetros de estatura (6 pies 2 pulgadas) y apenas 70 kilos de peso (155 libras) se presentó a su primer spring training de Grandes Ligas, Pete Rose lo vio y dijo sonriendo: «este flaco con ese huesero no tendrá problemas con un tirón en las piernas porque no tiene músculos». Pero al mismo tiempo, Rose reconoció que tenía referencias de que el prospecto venezolano era «un clavo» a la hora de desempeñarse en el puesto de campocorto y estaba listo para competir con Woodward y Chaney por la titularidad de la posición.

Se ganó el puesto aquel 6 de abril de 1970 y partir de entonces pasó a formar parte integral de la Gran Maquinaria Roja de los años setenta, con la que ganó cinco Guantes de Oro (1974, 1975, 1976, 1977 y 1979), fue nominado a nueve Juegos de Estrellas (1973, 1975, 1976, 1977, 1978, 1979, 1980, 1981 y 1982), asistió a cinco postemporadas (1970, 1972, 1975, 1976 y 1979) y ganó las ediciones de la Serie Mundial de 1975 ante los Medias Rojas y 1976 frente a los Yanquis.

De por vida en 2488 juegos de campaña regular dejó promedio de .267 (2 mil 326 hits en 8 mil 723 visitas al plato) con 993 carreras anotadas, 389 dobles, 48 triples, 101 jonrones, 950 carreras remolcadas y 321 robos.

En la Liga Venezolana de Beisbol Profesional jugó por 23 temporadas entre 1967 y 1990 con los Tigres de Aragua. En 791 juegos tuvo .285 (de 2868-818) de average con 43 jonrones, 352 carreras remolcadas y 99 robos. Tres veces alzó el trofeo de campeón en los certámenes 1971-72, 1974-75 y 1975-76.

Merece la inmortalidad

Doce años después de su retiro, en agosto del año 2000, los Rojos de Cincinati lo incorporaron a su Salón de La Fama, mientras que en 2007 retiraron su famoso número 13. En Venezuela pertenece al Salón de la Fama del Deporte (1995) y al Museo Salón de la Fama del beisbol (2003). También es inmortal de la Serie del Caribe (2006) y del Latino baseball Hall of Fame (2010).

Desde 1994, cinco años después de su último juego con los Rojos, y hasta 2008, apareció en 15 elecciones consecutivas de la Asociación de Cronistas de Beisbol de Estados Unidos (BBWAA, por sus siglas en inglés) del Salón de la Fama de Cooperstown, sin lograr reunir el 75% de los votos para resultar electo. Aun espera por una nueva postulación del Comité de Veteranos para que su ingreso a Cooperstown sea considerado.

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